В провинциальный город N приезжает бричка с Иваном Александровичем Хлестаковым и его слугой Осипом. Хлестакова заманивают в игорный дом. Там он проигрывает последние гроши. Хлестаков в отчаянии: с дороги сильно проголодался. В это время городничему Антону Антоновичу Сквозник-Дмухановскому доставляют письмо. Прочитав его, он произносит фразу, ставшую крылатой: «Господа, я должен сообщить вам пренеприятное известие: к нам едет ревизор».

На улице Хлестакова заметили Добчинский и Бобчинский. Они пытают Осипа: кто его барин и откуда? Хлестаков в испуге: «За мною пришли!». Чиновники успокаивают Ивана Александровича, городничий любезно приглашает к себе в дом. Жена городничего Анна Андреевна и дочь Марья Антоновна в восторге от такого гостя. Сам Антон Антонович волнуется и видит во сне кошмары.

На следующее утро возле комнаты Хлестакова выстраиваются чиновники, желающие получить аудиенцию. Городничий наставляет:
Спросит он вас об уезде, о городе,
Не пожалейте похвал и прикрас!
Главное дело, пожалуйста, помните,
ЧТО он в отчете напишет про нас!

Поначалу Хлестаков стеснителен и робок в общении с чиновниками, но смекнув, что его принимают за другого человека, берет от них взятки.

С такой же «легкостью необыкновенной» молодой повеса просит у Маши ее руку и сердце, у родителей — благословения. Городничий обескуражен и польщен, вообразив себе, какая его ожидает дивная перспектива: Петербург, великосветские балы...

Да вот загвоздка — тайна раскрыта. Хлестаков вовсе не ревизор, а самозванец, вовремя удравший подальше от города. Догнать бы его, да где уж там! А тут и вызов подоспел: всех чиновников к ревизору — настоящему.

Какой пассаж!