Пролог

Зимним вечером две девушки мечтают о встрече с богатым женихом. Пока они строят планы, заботы об их красоте лежат на плечах их младшей сестры, Милитрисы. Ее в семье не очень любят: «Дурой как не помыкать?» За происходящим наблюдает колдунья баба Бабариха.
Старшие сестры, поощряемые бабой Бабарихой, нахваливают себя и мечтают о том, что каждая из них сделала бы, если б вдруг стала царицей.
Царь Салтан прислушивается к разговору сестер. Старшая сулит устроить пир на весь мир, Средняя — наткать полотна, Милитриса обещает для батюшки-царя родить богатыря. Царь выходит из своего укрытия и велит всем следовать за ним во дворец. Милитрисе предстоит стать царицей, а ее сестрам — Поварихой и Ткачихой. Сестры раздосадованы и просят Бабариху помочь им отомстить Милитрисе. Бабариха предлагает план: когда царь уедет на войну, а царица родит сына, они пошлют царю вместо радостного известия грамоту: «Родила царица в ночь не то сына, не то дочь. Не мышонка, не лягушку, а неведому зверушку». Сестры заранее торжествуют победу.


Действие первое

Царский двор в Тмутаракани. Придворные и простой народ празднуют свадьбу Салтана и Милитрисы. Но счастье молодых длится недолго: Салтан сменяет свадебный наряд на латы и отправляется воевать.
Милитриса грустит во дворце, одна среди чужих людей. Нянюшки укачивают новорожденного Гвидона. Сестры подсылают к сестре Скомороха, чтобы тот своими громкими песнями разбудил младенца.
Ребенок просыпается. Няньки играют с ним в «ладушки». Царский двор наполняется народом. Все восхищаются царевичем, хор поет здравицы ему и царице. Расталкивая толпу, вваливается пьяный Гонец с грамотой от царя. Он жалуется царице на то, как плохо был принят царем Салтаном, и рассказывает о хлебосольной бабушке, накормившей его досыта и напоившей допьяна. Дьяки читают царскую грамоту: «Царь велит своим боярам, времени не тратя даром, и царицу, и приплод в бочке бросить в бездну вод». Все в недоумении. Милитриса в отчаянии покоряется воле царя и просит привести Гвидона, который уже заметно вырос.
Под плач и причитания народа царицу с сыном сажают в бочку. Плач толпы сливается с шумом набегающих волн.


Действие второе

Жители подводного мира бережно провожают качающуюся на волнах бочку к берегу острова Буяна. Внезапно появляется злой чародей в образе коршуна. Он пытается потопить бочку, но подоспевшая на помощь Лебедь-птица прогоняет злодея.
Море успокаивается, выбрасывает бочку на пустынный берег. Из нее выходят Милитриса и повзрослевший царевич. Они радуются спасению, но царица озабочена: «остров пуст и дик». Гвидон успокаивает мать, которая мастерит для сына лук и с волнением отпускает на охоту.
Вдруг раздается шум борьбы и стон — Коршун вернулся в сопровождении злых духов, чтоб отомстить Лебедь-птице и погубить ее.
Милитриса направляет лук сына, Гвидон прицеливается и выпускает стрелу. Изумленные царица и царевич видят Лебедь-птицу, которая с благодарностью обращается к своему спасителю Гвидону, обещает отплатить ему добром и открывает свою тайну: «Ты не лебедь ведь избавил, девицу в живых оставил. Ты не коршуна убил, чародея подстрелил».
Лебедь-птица советует не горевать, а ложиться спать. Милитриса и Гвидон решают последовать совету.
Наступает рассвет. Из утреннего тумана появляется сказочный город Леденец. Царица и царевич просыпаются, любуются видением, и Гвидон догадывается: «Лебедь тешится моя!». Из ворот города выходит ликующий народ, благодарит Гвидона за избавление от злого чародея и просит править в славном городе Леденце.
Радостный народ расходится, оставляя Гвидона наедине с печальными мыслями об отце. Появляются корабельщики. Гвидон просит их передать поклон и подарок Салтану и пригласить его в гости на остров Буян.
Путешественники отправляются в Тмутаракань. С тоской смотрит им вслед Гвидон. Он жалуется Лебедь-птице, что прискучили ему все чудеса острова, а хочет он видеть отца, да так, чтобы самому остаться невидимым. Лебедь-птица соглашается выполнить его просьбу и велит царевичу трижды окунуться в море, чтобы обернуться шмелем. Гвидон улетает догонять корабль.


Действие третье

К берегу Тмутаракани пристает корабль. Салтан приглашает корабельщиков во дворец к явному неудовольствию Бабарихи и сестер. Путешественники замечают, как печален Царь и как невесело при его дворе.
В благодарность за приглашение гости рассказывают о чудесах, виденных ими в свете: превращение пустынного острова в красивый город Леденец, в котором живут и белка, умеющая грызть золотые орешки и петь песенки, и тридцать три богатыря, и передают поклон от князя Гвидона. Повариха и Ткачиха пытаются споить царя колдовским зельем и отвлечь его внимание другими рассказами. Шмель злится на своих теток и жалит каждую в бровь. Царю Салтану непременно хочется отправиться на чудесный остров.
Тогда Бабариха заводит рассказ о самом удивительном из чудес: о прекрасной царевне, которая красотой «днем свет божий затмевает, ночью землю освещает». Шмель жалит Бабариху в глаз. Начинается общий переполох, но поймать шмеля не удается.

Берег острова Буяна. Вечер. Гвидон мечтает о прекрасной царевне. Он зовет Лебедь-птицу, признается ей в любви к царевне и просит найти ее. Лебедь не сразу выполняет его просьбу: она сомневается в его чувстве. Но Гвидон настаивает, он готов идти за любимой хоть за тридевять земель. И наконец Лебедь молвит: «Зачем далеко? Знай, близка судьба твоя, ведь царевна эта — я». В сгустившейся темноте возникает Царевна-Лебедь в ослепительном блеске своей красоты.
Утром на берег моря приходит царица Милитриса. Гвидон и Царевна просят ее дать согласие на брак. Милитриса благословляет детей.

Остров Буян открывает свои чудеса.
К острову пристает корабль царя Салтана. С ним Повариха, Ткачиха и Бабариха. Гвидон приветствует гостя и по его просьбе демонстрирует чудеса острова: грызет орешки белка, выходят из моря богатыри, сияет красотой Царевна-Лебедь. Все ослеплены ее красотой. Салтан взволнован. Он просит волшебницу-Лебедь воскресить царицу Милитрису. «Взглянь на терем!» — отвечает Лебедь. На крыльце показывается царица.
Царь спрашивает о сыне. Гвидон выступает вперед: «Это я!»
По воле Царевны-Лебеди злые чары Бабарихи разрушены. Повариха и Ткачиха падают в ноги царю Салтану, моля о прощении. На радостях царь прощает всех, устраивая праздничный пир.


Режиссерская версия А. Франдетти
(объединяет III и IV действия оригинального либретто)