Действие I

На поле резвится табун молодых лошадей. Среди них — старый пегий мерин по прозвищу Холстомер. Молодежь издевается над его жалкой старостью. В ответ Холстомер рассказывает им историю своей жизни.

Он появился на свет на знаменитом конном заводе Генерала, и по родословной не было лошади лучше его. Холстомер был хорош: силен и трудолюбив, и прозвище свое получил за размашистый и резвый ход, равного которому не было в России. Но он родился пегим и за эту свою пежину стал изгоем. Когда Холстомер подрос и влюбился в Молодую кобылку, его безжалостно охолостили, сделав мерином.

Однажды в гости к Генералу приехал его друг князь Серпуховский. Хозяин демонстрировал своих лошадей. Конюх Тарас забавы ради попросил испытать в забеге и Холстомера. Пегий мерин обошел лучшего жеребца по кличке Лебедь. Разгневанный Генерал хотел прогнать Тараса, но князь с удовольствием купил Холстомера вместе с конюхом.

Действие II

Годы, проведенные у князя Серпуховского — красавца, влюбленного в себя и житейские наслаждения, — были лучшими в жизни Холстомера. Он гордился любовью князя, ценил заботу Тараса, но никак не мог понять, как одно живое существо может принадлежать другому? Почему люди так любят говорить «мое» и стремятся как можно больше вещей назвать «своими»?

Почти каждый день они ездили к Матье, любовнице Серпуховского. Но однажды на Масленицу, когда князь праздновал победу Холстомера на скачках, та сбежала с молодым уланом. Серпуховский бросился в погоню и двадцать пять верст без отдыха гнал лошадь, пока не настиг изменницу. Загнанный мерин навсегда потерял свою силу. Ослабевший, он уже не был нужен князю. Несколько лет его сбывали с рук на руки, пока, больной и чахлый, он волею судеб не попал обратно к Генералу.

Сюда же вновь приезжает постаревший и обрюзгший князь Серпуховский. Генерал, как и раньше, хвастает своим конным заводом, и оба они вспоминают о своем счастливом прошлом. Неожиданно Серпуховский видит пегого мерина, но в старой больной лошади не узнает своего верного друга.

Конюх сообщает Генералу, что Холстомер болен коростой, и тот велит его зарезать. Приходит драч*: это Тарас. В отличие от князя, он узнал Холстомера и с тоской оплакивает его несчастную, ни за что загубленную жизнь. По иронии судьбы именно он, кто так любил пегаша и заботился о нем, стал его палачом.

* Человек, снимающий шкуры с убитых или павших животных ( прост.).