Действие I

Во дворце идет подготовка к «заседанию» думы. Ждут царя.
Появляется Звездочет:

«Я колдун. Наукой тайной
Дан мне дар необычайный,
Вызвав тень, в пустую грудь
Жизнь волшебную вдохнуть.

Здесь пред вами старой сказки
Оживут смешные маски.
Сказка ложь, да в ней намек,
Добрым молодцам урок».


Начинается суета. Звездочет исчезает. Входит царь. Царь обращается за советом, как охранить свое царство от нападения. Старший сын предлагает отвести рать с границы и поставить вокруг столицы. Многие эту идею поддерживают. Воевода Полкан сомневается в правильности этого решения. Младший сын предлагает распустить рать совсем, а когда появится недруг — набрать заново. Додону нравится эта идея. Но Полкан отвергает и это предложение. Дума не знает, на что решиться. Они предлагают погадать или на бобах, или на квасной гуще. Появляется Звездочет. Он дарит Додону волшебного Золотого петушка, который всегда будет предупреждать об опасности. Царь обещает Звездочету любую награду:

«Волю первую твою
Я исполню как свою».


Звездочет уходит. Успокоенный Додон ложится спать. Додону снится сладкий сон. Раздается крик петушка:

«Берегись, будь начеку!»

Шум и суета. Царь снаряжает войско во главе с сыновьями, а сам ложится спать. Страшный сон Додона. Петушок опять предупреждает об опасности. Додон, собрав войско, вместе с Полканом отправляется в поход.

Действие II

Царь Додон вместе со своим войском видит мертвых сыновей. Он в ужасе оплакивает своих детей. Неожиданно перед Додоном возникает волшебный шатер. Из шатра выходит красавица Шемаханская царица и песней встречает восходящее солнце. Додон покорен ее красотой и пением. Хитрыми уловками и ухищрениями коварная красавица обольщает Додона, и он предлагает царице стать его женой. Она соглашается.Шемаханская царица и Додон отправляются в столицу.

Действие III

Народ ждет возвращения царя. Под звук труб появляются Додон и Шемаханская царица. Народ приветствует их. Сквозь толпу пробирается Звездочет. Он напоминает царю о его обещании и просит подарить ему Шемаханскую царицу. Додон пробует образумить старика, предлагая хоть полцарства своего, но Звездочет упрямо стоит на своем. Додон грубо выгоняет старика. Звездочет умирает. Петушок слетает со спицы и клюет Додона в темя. Додон умирает. Шемаханская царица и Петушок исчезают. Народ растерян:

«Что даст новая заря?
Как же будем без царя?»


Заключение

Из толпы появляется Звездочет. Он заканчивает сказку:

«Вот чем кончилася сказка.
Но кровавая развязка,
сколь ни тягостна она
волновать вас не должна.

Разве я лишь да царица
были здесь живые лица,
остальные — бред, мечта,
призрак бледный, пустота...»