Действие балета происходит в 1920-е годы в приморском городе на юге советской России. Это период в жизни страны, когда была объявлена новая экономическая политика — НЭП, разрешающая мелкую частную торговлю, и, как следствие, повсюду пышным цветом расцвели темные дельцы и уголовщина. Ресторан «Золотой век» — их излюбленное место. «Прожигателей жизни» — разношерстную публику, собирающуюся в этом ресторане, — развлекают молодая танцовщица Рита, выступающая под именем мадемуазель Марго, и ее партнер Жак, на самом деле главарь банды Яшка. Ему помогают промышлять его подельники и подружка Люська. Во время городского праздника и массовых гуляний молодой рыбак Борис, участник сатирического агиттеатра рабочей молодежи, знакомится с Ритой. У них возникает симпатия друг к другу. Но неожиданно Рита поспешно скрывается в толпе. Борис устремляется вслед за исчезнувшей девушкой. Поиски приводят его в ресторан «Золотой век». С удивлением узнает он в танцующей мадемуазель Марго свою таинственную незнакомку. Между Борисом и Яшкой начинается борьба за душу и любовь Риты. Она тянется к своим сверстникам, тронутая их искренностью и глубиной чувств. Друзья Бориса, молодые рыбаки, вступают в схватку с бандитами. Яшка пытается бежать, но его настигают. Рита свободна. Навсегда покинув ресторан, она уходит к любимому Борису, чтобы начать новую жизнь.

Действие I
Картина 1

Народное празднество. В толпе гуляющих — Рита. Начинается представление агиттеатра рабочей молодежи. Его актеры — молодые рыбаки, среди которых Борис. Рита и Борис знакомятся, но девушка неожиданно исчезает. Борис бросается за ней.

Картина 2
Поиски Риты приводят Бориса в «нэпманский» ресторан «Золотой век». Идет эстрадное представление, в центре которого звезды варьете Марго и месье Жак. К своему удивлению Борис узнает в мадемуазель Марго девушку, которую искал. Радость их встречи не ускользает от внимания Жака.

Картина 3
Шайка бандитов, возглавляемая Жаком — Яшкой, сговаривается о предстоящем «деле». Люська заманивает двух пьяных нэпманов, которых бандиты избивают и грабят.

Картина 4
Вернувшись в ресторан в облике артиста, месье Жак видит танцующих Риту и Бориса. Он затевает ссору с парнем. Рита смело бросается между ними.

Картина 5
Борис и Рита остаются одни. Он признается ей в своем чувстве, и она отвечает ему взаимностью.

Действие II
Картина 6

Не привыкший терпеть поражение, месье Жак пытается покорить Риту, но она отвергает его домогательства и убегает.

Картина 7
В бандитском притоне «гуляет» шайка. Яшка подбивает их на новую авантюру. Он в ярости от отказа Риты и жаждет мести.

Картина 8
На берегу моря трудятся молодые рыбаки. К ним в поисках Бориса приходит Рита. Влюбленные остаются наедине. Внезапно появляются бандиты и окружают героев.Сообщники Яшки набрасываются на Бориса, который вступает в неравную схватку с ними. Рита бежит за помощью. Подоспевшие друзья вместе с Борисом пускаются в погоню за бандитами.

Картина 9
В зале ресторана развлекаются завсегдатаи. Мысли Риты с Борисом. Ей невыносима тягостная атмосфера ресторана, но она вынуждена исполнять свой номер.

Картина 10
Рита решает навсегда уйти из «Золотого века». Но месье Жак преграждает ей путь, требуя ее любви. Свидетельницей этой сцены становится Люська. Ослепленная ревностью, она с ножом бросается на Яшку, но сама падает от его руки.

Картина 11
Захватив Риту в заложники, Яшка пытается бежать. Его настигает Борис и освобождает девушку. Они счастливы и отныне неразлучны. Их радость разделяют друзья-рыбаки.