Действие I
Городская площадь в Амьене

Студенты наслаждаются летним вечером. Один из них, Эдмон, пытается привлечь внимание девушек и поет мадригал о счастье молодости. Студенты зовут в свою компанию задумчивого де Грие. Тот в шутку флиртует с девушками. Все продолжают веселиться. В это время на постоялом дворе появляются гости. Это проезжающие случайные попутчики, решившие заночевать: Жеронт, Леско и его сестра Манон. Де Грие поражен красотой Манон. Леско требует, чтобы сестра не задерживалась на улице, но, тронутая словами де Грие, она соглашается встретиться с ним позже.

Жеронт обсуждает с Леско будущее Манон. Семья хочет, чтобы она ушла в монастырь, однако у Леско свои планы. Он хочет выдать сестру замуж за богача. Леско и Жеронт договариваются встретиться за ужином. Леско идет играть в карты со студентами. Эдмон узнает о намерении Жеронта увезти Манон в Париж. Он рассказывает об этом де Грие и готов помочь ему сорвать этот план.

Манон и де Грие встречаются, открывают друг другу свои чувства. Де Грие предупреждает девушку, что Жеронт хочет увезти ее, и они с помощью Эдмона сбегают вместе. Жеронт оскорблен, но Леско советует ему набраться терпения, ведь студент не сможет надолго обеспечить ту роскошь, к которой не равнодушна Манон.


Действие II
Дом Жеронта в Париже

Как и предсказывал Леско, Манон стала любовницей Жеронта. Парикмахер помогает ей готовиться к выходу в свет. Появляется Леско. Манон расспрашивает его о де Грие, которого не может забыть. Леско сообщает, что свел с ним дружбу и втянул в карточную игру, чтобы тот мог заработать денег на содержание Манон.

Жеронт устроил прием, на нем музыканты исполняют в честь Манон мадригал. Учитель танцев разучивает с ней менуэт; гости в восторге от ее талантов. Но несмотря на окружающую ее роскошь, Манон тоскует в этом доме. Понимая, что она несчастлива, Леско решается втайне привести к ней де Грие. Жеронт и его гости отправляются гулять на бульвары, Манон обещает присоединиться к ним позже.

Неожиданно появляется де Грие. Он упрекает Манон в неверности, но она вымаливает у него прощение. Вернувшийся Жеронт застает их в объятиях друг друга. В ответ на упреки Манон просит его посмотреться в зеркало, напоминая о его возрасте. Угрожая расплатой, оскорбленный Жеронт оставляет влюбленных.

Вбегает Леско. Оказывается, Жеронт обвинил Манон в распутстве и вызвал полицию. Она готова бежать с де Грие, но хочет сперва собрать свои драгоценности. Задержка оказывается роковой: прибывшая полиция арестовывает Манон за кражу.


Действие III
Пристань в Гавре

Манон ожидает отправка за океан вместе с осужденными исправительной тюрьмы. Подкупив одного из тюремщиков, Леско и де Грие ждут смены караула, чтобы на рассвете помочь Манон совершить побег. Она узнает об этом плане во время короткой встречи с де Грие. Но поднимается шум, и побег срывается. Манон и других заключенных под язвительные возгласы горожан уводят на корабль. Де Грие на коленях умоляет капитана принять его матросом на корабль. Капитан соглашается взять юношу, потерявшего голову от любви, в плавание к берегам Нового Света.


Действие IV
Окрестности Нового Орлеана

Влюбленные вынуждены бежать после конфликта с губернатором колонии. Пустошь. Манон теряет силы. Де Грие в отчаянье, он не может ей помочь. Манон обречена. Она умирает с верой в то, что время поглотит ее грехи, а любовь останется.